참대곰 연구원 오대복과 그의 대원들

2022-12-01 08:54:14

“인공번식으로 태여난 참대곰 ‘반양’이 야생참대곰 밀집구역에서 활동하고 있는 모습이 검측됐을 때 저희들은 너무 흥분돼서 잠을 이룰 수가 없었습니다!” 컴퓨터에 저장된 풍부한 영상자료를 기자에게 보여주는 오대복의 얼굴에는 아이처럼 해맑은 미소가 번진다.

오대복은 중국 참대곰보호연구중심 호두평지기지의 주임이다. 2010년 그는 대원들과 15명으로 구성된 과학연구팀을 꾸리고 4마리의 참대곰과 함께 호두평지기지에 왔다. 야생참대곰의 유효개체군 실현을 목표로 한 그들은 참대곰 야생방생과 야외교배 등 작업에 10여년 동안 몰두했다.

5살 된 인공번식 참대곰 ‘반양’은 태여나서부터 오대복팀이 진행하는 야생훈련을 받았다. 올해 봄, 반양이 다른 야생참대곰과의 교배행위가 목격됐다. 지금까지는 인공번식 참대곰이 스스로 야생 ‘배우자’를 찾는 직접적인 증거가 없었다. “반양의 진보는 야생참대곰의 유효 개체군을 보충하는 데 중요한 한걸음을 내디뎠습니다.” 오대복은 이렇게 말했다.

2006년, 3년의 야생방생훈련을 거쳐 참대곰 ‘상상’은 이미 기본적으로 야외생존 능력을 구비하였기에 기회를 보아 방생하여 야생 개체군 시험에 참여할 수 있게 되였다. ‘상상’은 인공사육에서 야외로 방생한 전세계 최초의 참대곰이다. 그러나 1년도 지나지 않아 ‘상상’은 야생참대곰과의 령지쟁탈중 심각하게 다쳐 사망하고 말았다.

야외조사에서 표명한 데 의하면 자연격리와 인위적인 간섭 등 영향으로 참대곰의 야생개체군이 33개 국부지역의 개체군으로 나뉘였으며 현재 24개 국부지역의 개체군은 수량이 적어 생존위험이 존재한다. 만약 이대로 발전하게 되면 일부 극소수의 개체군은 근친교배로 인해 유전자가 퇴화되거나 자연재해 혹은 질병 등 원인으로 영원히 사라질 수 있다. 이것이 바로 참대곰 야생방생과 야외교배로 유전자교류를 촉진시키는 중요원인이다.

야외조사는 매우 힘들고 위험한 작업이다. 한번은 오대복이 방학한 딸을 데리고 운전해서 산으로 들어오던중, 차 지붕이 ‘쿵’ 하는 소리와 함께 부서졌다. 주먹만한 돌덩이가 딸의 머리에 부딪칠 번한 아찔한 순간이였다. 또 한번은 그와 3명의 동기가 참대곰 한마리를 찾기 위해 꼬박 10시간 동안 산길을 걸은 적도 있었다.

“우리의 기술과 경험은 바로 이렇게 하나하나씩 수년간 루적된 것입니다.” 오대복은 이렇게 말했다. 2021년 10월, 사천, 섬서, 감숙 3개 성을 가로질러 총면적이 약 270만헥타르가 되는 참대곰국가공원이 정식 설립되여 연구자들을 흥분시켰다.

해마다 탐색을 견지하던 과정에 오대복팀은 ‘어미가 자식을 거느리는’기술을 혁신적으로 실시하여 ‘반양’ 등 한무리 참대곰들이 태여나서부터 어미참대곰과 함께 생존능력을 배우게 했다. 지금까지 야생화되고 방출된 ‘도도’ 등 10마리의 인공번식참대곰중 9마리가 생존했는데 이중 7마리는 멸종위험이 있는 작은 산속의 야생개체군에 방생됐고 2마리는 소상령산 야생개체군에 방생됐으며 2마리는 민산 야생개체군에 방생되여 야생개체군 본래의 우량성을 회복하는 연구에 기초를 마련했다.

이화 동시에 팀에서는 혁신적인 참대곰 교배연구를 진행해 가두어 기르던 참대곰을 야외에 방생하고 야생참대곰과 자연교배를 시켜 아기참대곰을 낳게 한 후 다음단계의 작업에 돌입해 참대곰 유전자의 다양성을 풍부히 했다. 2017년부터 지금까지 6마리의 수컷참대곰이 야외교배에 참여했으며 이중 2마리의 참대곰은 구조를 받아 아기참대곰 8마리를 낳았는데 7마리가 생존했다.

“참대곰을 위한 보호와 연구가 대대로 이어진다면 야생참대곰 유효개체군의 건강한 번식은 꼭 실현될 것입니다.” 오대복은 희망에 차서 말했다.

  신화사 기자 호로 여리

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