옥수수에 대한 흥미로운 이야기

2021-02-19 15:26:24

벼, 밀과 함께 세계 3대 작물로 꼽히는 옥수수,  인류의 력사에서 옥수수는 중요한 자리를 차지한다. 옥수수가 없었으면 지금의 인류가 없었으리라는 말도 가능할 정도다. 씹을수록 달짝지근하면서도 담백한 맛을 내는 옥수수는 그저 단순한 식품으로만 우리 곁에 있는 게 아니다. 옥수수만 보아도 인간의 많은 흔적들을 알아낼 수 있다. 옥수수에 얽힌 이야기들을 알고 나면 이젠 옥수수가 단순한 식량 그 이상으로 보일지도 모른다.


◆유럽 인구 2배 늘렸다

콜럼버스의 위대한 업적 중 하나가 바로 옥수수, 감자, 고구마 등을 신대륙에서 유럽으로 가져온 것이다. 콜럼버스의 신대륙 발견 당시 옥수수는 아메리카 대륙 전반에 걸쳐 재배되고 있었다. 콜럼버스가 이 옥수수를 유럽에 가져가자 사람들은 껍질을 벗기는 모습이 이상하다고 여겨 옥수수를 '불길한 음식'이라 여겼다. 그러나 옥수수의 생산성을 눈여겨본 이딸리아 베네치아 상인들에 의해 옥수수는 조금씩 유럽 각국으로 퍼져나가기 시작했고 확산된 옥수수 덕분에 유럽을 포함한 전 세계 인구가 17세기부터 급증하기 시작했다. 1000년 넘게 2억 명 수준이었던 전 세계 인구가 1650년에는 약 5억 명, 1860년에는 10억 명이 됐다. 력사학자 페르낭 브로델, 찰스 B. 헤이저 2세, 제이테너 힐 등은 이 시기 유럽 인구와 청나라 초기의 중국 인구가 급증한 것은 옥수수 전래와 련관되여 있다고 설명했다.


◆지금의 옥수수는 인간이 만들었다

지금의 옥수수는 사실 자연적으로는 탄생할 수 없는 형태다. 우리에게 익숙한 옥수수는 완전히 인위적인 작물이다. 옥수수는 본래 야생종 테오신테에서 비롯되였는데 이 식물은 거의 풀에 가까운 모습이고 이삭이 옥수수보다 훨씬 작고 낱알이 단단한 껍질에 싸여 있어 도구로 깨야 먹을 수 있었다. 그러나 약 7천 년 전부터 200~300여 종의 옥수수를 재배하고 있던 인디오들이 어떻게 먹기 쉬운 작물로 개량을 했는지는 여전히 진화생물학에서 론의가 진행 중이다. 하지만 빈약한 종자밖에 달리지 않는 야생 옥수수에서 현재와 같이 큰 이삭과 알이 달리는 옥수수를 인위적으로 만들어낸 것은 육종학적 리론으로도 분명한 사실이라고 한다.


◆생산성이 매우 높은 작물

옥수수는 생산성이 매우 높은 작물이다. 그래서 아주 오래전부터 인류가 즐겨왔던 옥수수는 화페가 없을 땐 여분의 옥수수가 물물 교환의 수단으로 쓰이기도 했다. 인류학자들은 옥수수로 인해 발생한 잉여 시간이 남미의 문화 발달에 매우 중요한 역할을 했다고 본다. 옥수수가 없었다면 마야 문명이나 마추 픽추 같은 고대 요새 도시도 불가능했을 지도 모른다. 인간이 없었으면 지금의 옥수수도 없었지만 옥수수가 없었으면 지금의 인간이 없었을지도 모른다.


◆충치를 예방한다

옥수수에는 치주 질환 예방 효과가 있다. 그래서 옥수수에서 추출한 베티-시토스테롤이라는 성분은 잇몸질환 치료제의 주 성분으로 쓰이기도 한다. 이 성분은 잇몸을 튼튼하게 해주고 충치를 예방하는 효과가 있다. 이 성분은 옥수수의 씨눈에 있는데 입안의 염증을 제거해서 수족구 등 입병을 치료해주며 입 냄새를 없애준다. 식품 영양 전문가들에 따르면 옥수수대를 삶은 물로 가글을 하는 것만으로도 효과가 있다.


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